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 Littérature : il y a 150 ans Victor Hugo finissait d'écrire “Les Misérables”, article publié le Sun, 11 Mar 2012 22:08:14 +0200

Les légendes havraises autour de Jean Valjean
L’auteur de “La légende des siècles” ne pouvait qu’engendrer lui-même des légendes. C’est le cas au Havre où certains sont persuadés qu’il a trouvé le caractère de Jean Valjean et où d’autres l’ont vu alors qu’il était vraisemblablement ailleurs.
Après le drame de 1843 (lire ci-dessous) Victor Hugo, entré en politique, est revenu à Villequier en 1846. Le 30 septembre il sera au Havre dont il se soucie de l’ensablement du port, en tant que pair de France qu’il est devenu. Il aura fait un grand discours à la Chambre à ce sujet le 27 juin, pour y remédier.
L’opposant à Napoléon III, alors en exil à Jersey, sera même vu dans sa chère « ville républicaine » en 1867 par des témoins rapportent des chroniqueurs locaux, ce qui déclenchera une polémique jusque dans les feuilles parisiennes. Ce séjour supposé, en escale depuis Southampton pour aller à Paris où l’on rejoue sa célèbre pièce “Hernani”, et que rien ne corrobore, reste une énigme. Mais témoigne de l’emprise sur la vie politique du pays de l’homme qui a écrit « quand la liberté rentrera, je rentrerai ».
Thénardier, Cosette, Javert et Fantine
Les divers séjours de Adèle Hugo et ses enfants, jusqu’au dernier en 1852 où elles embarqueront pour Southampton afin de gagner Jersey, entretiennent des légendes persistantes sur la présence du grand homme au Havre. Il y aurait écrit les “Misérables” pensent même certains sans doute inspirés par la pauvreté qui y régnait, à tout le moins, il y aurait trouvé le caractère de Jean Valjean et même de Thénardier.
Si des faits apparaissent comme troublants, les dates ne semblent pas donner raison à ces hypothèses que les journaux locaux et parisiens de l’époque se sont faits des échos contradictoires. Le personnage central de ce mythe est César-Joseph-Guillaume Regnault, associé de Nicolas Lefèvre (belle-famille de Victor Hugo; lire ci-dessous), qui mourut en 1842, et dont il reprit les affaires. Regnault, connu sous le nom de William, devient le garant du mariage de Léopoldine et Charles Vacquerie à la mort de son ami Nicolas et un intime de la famille Hugo. William Regnault parti semble-t-il de peu, comme Lefèvre, est devenu un homme en vue, fortuné, ses ambitions, dont celle de devenir sous-préfet du Havre, seront cependant contrariées. Seulement, en 1848, Regnault va se suicider, laissant une femme et trois orphelins. A cause d’un revers de fortune, probablement, ou pour éviter le déshonneur ? Une partie du passé de Regnault est inconnu, de là un chroniqueur du “Courrier du Havre” Charles Vesque se persuade et écrit, en 1890, qu’il est un ancien forçat que fait chanter un ancien bagnard dénommé Vallée. Ce que ne pouvait ignorer Victor Hugo, et qui fera des deux hommes les archétypes de Valjean et Thénardier, pense-t-il. Une légende est née, et va s’étoffer au fil des ans, Vallée aurait même été « tenancier d’un cabaret louche sur le quai Lamblardie et d’une maison de rendez-vous à Graville », écrit Laurent Cernière dans le “Havre-Eclair” en 1935.
Des noms de rue
A la légende, s’ajoute toujours la légende, et c’est ainsi que des lieux de Graville portent le nom de personnages des “Misérables”, de l’escalier Jean-Valjean à l’impasse Cosette en passant par la rue Fantine et l’impasse Javert. La probable inspiration du promoteur qui, en 1890, lotit l’ancienne propriété Lefèvre, s’accorde aussi à penser Jean Legoy, historien du Havre. Reste la tombe de William Regnault sur laquelle on peut également faire un pèlerinage à Graville.
Pierre Jambou


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